Desarrollo cerebral en bebés prematuros

Gran parte del crecimiento cerebral de un bebé ocurre durante la última mitad del embarazo, y los riesgos de parto prematuro varían dependiendo de cuánto nazca un bebé. Los investigadores de la Universidad McMaster dicen que los últimos dos meses en el útero son críticos para corregir el desarrollo del cerebro. De acuerdo con Brigham and Women’s Hospital, un afiliado de la Escuela de Medicina de Harvard, “El cerebro de los bebés prematuros no siempre se desarrollan, así como los que se llevan a término completo”.

Definición del nacimiento prematuro

El parto prematuro es el que comienza antes de la terminación de las 37 semanas de embarazo, y sus causas no se entienden completamente. Más del 70 por ciento de los bebés prematuros nacen entre 34 y 36 semanas de gestación y la mayoría son el resultado del parto prematuro espontáneo o ruptura del saco amniótico que sostiene al bebé. Según los informes nacionales de estadísticas vitales de enero de 2008, la tasa de partos prematuros ha aumentado en un 36 por ciento desde principios de 1980.

Crecimiento cerebral infantil

De acuerdo con la edición de diciembre 2005-enero 2006 de MIT’s Technology Review, las neuronas en la cabeza del feto se originan como una masa cerca del centro de lo que se convertirá en el cerebro. Estas, y las células gliales que ayudan a la comunicación entre las neuronas, experimentan un crecimiento rápido mientras buscan conexiones con otras células. Miles de millones de conexiones se realizan durante las últimas semanas del embarazo, período durante el cual el cerebro está “excesivamente desarrollado, con demasiados cables y conexiones”. Esto es cuando el cerebro comienza a retroceder como si estuviera probando el valor de cada conexión, reteniendo algunos y recortando otros, para producir una “máquina elegante y eficiente.

Vencimiento comprometido

La revisión del MIT dice que el nacimiento prematuro probablemente interrumpe la migración de las células nerviosas, el crecimiento de las células gliales y las pruebas cerebrales y su recorte. “Los niños prematuros tienen la mayoría de las neuronas que llevarán consigo en la vida adulta”, continúa la revisión, “pero es posible que no estén en los lugares correctos o estén conectados o probados adecuadamente”. Según el psiquiatra de la Universidad de Columbia, Bradley Peterson, los investigadores están “probando intensamente” estas posibilidades.

Fuera de la matriz

La Dra. Sandra Witelson, quien dirigió un estudio de la Universidad McMaster sobre bebés nacidos después de sólo 26 semanas de gestación, dijo que las lecturas de ultrasonido indicaban que el desarrollo temprano normal del cerebro infantil “podría verse comprometido cuando se produce fuera del útero”. En el útero, el bebé está bañado en líquido, pocos sonidos son audibles y los párpados están cerrados. “Muy poca estimulación sensorial modelada llega al cerebro”, dijo Witelson. Al nacer, sin embargo, el bebé prematuro se sumerge repentinamente en lugares de interés, sonidos y toques. Según Witelson, la investigación sugiere que “la estimulación del cerebro mientras está todavía en construcción puede no ser beneficiosa.

La vista de la clínica

De acuerdo con la Clínica Mayo, entre las complicaciones cerebrales que un niño prematuro puede encontrar son la hemorragia intracraneal, la parálisis cerebral y otros problemas neurológicos, retrasos en el desarrollo y problemas de aprendizaje. Algunas dificultades no pueden surgir hasta más tarde en la infancia o incluso la edad adulta. El desempeño sub-par en la escuela es a menudo la principal preocupación. La Clínica Mayo enfatiza, sin embargo, que no todos los bebés prematuros encuentran problemas médicos o de desarrollo. “Entre 28 y 30 semanas, el riesgo de complicaciones graves es mucho menor, y para los bebés entre 32 y 36 semanas, la mayoría de los problemas médicos relacionados con el parto prematuro son a corto plazo”.